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¿Puede la energía solar sacudir el mercado de la energía?

El filósofo griego clásico Sócrates creía que la casa ideal debería ser cálida en invierno y fresca en verano. Con una claridad de pensamiento así, es fácil ver cómo el gran hombre obtuvo su reputación.

En ese momento, tal deseo era más fácil de afirmar que de lograr, sin embargo, muchas civilizaciones premodernas diseñaron edificios para capturar la luz del sol de invierno, al tiempo que maximizan la sombra en el verano.

Todo muy elegante, pero ese no es el tipo de energía solar que ejecutará una economía industrial moderna. Y pasaron milenios sin mucho progreso.

Un hilo de oro, una historia de nuestra relación con el sol publicada en 1980, celebra los usos inteligentes de la arquitectura solar y la tecnología a lo largo de los siglos, e instó a las economías modernas azotadas por los choques petroleros de la década de 1970 a aprender de la sabiduría de los antiguos.

Por ejemplo, los espejos parabólicos -utilizados en China hace 3.000 años- podían enfocar los rayos del Sol en asar carne.

Los sistemas solares térmicos utilizaban el sol de invierno para calentar el aire o el agua que podrían reducir las facturas de calefacción.

Estos sistemas satisfacen actualmente alrededor del 1% de la demanda mundial de energía para calefacción. Es mejor que nada, pero no es una revolución solar.

Un hilo de oro sólo menciona brevemente lo que fue, en 1980, una tecnología de nicho: la célula solar fotovoltaica (PV), que utiliza la luz solar para generar electricidad.

El efecto fotovoltaico no es nuevo. Fue descubierto en 1839 por el científico francés Edmond Becquerel, cuando tenía sólo 19 años.

En 1883, el ingeniero estadounidense Charles Fritts construyó las primeras células fotovoltaicas de estado sólido, y luego la primera matriz solar de la azotea que combinaba diferentes células, en la ciudad de Nueva York.

Estas primeras células – hechas de un elemento costoso llamado selenio – eran costosas e ineficientes.

Los físicos de la época no tenían una idea real de cómo funcionaban, eso requería la perspicacia de un tipo llamado Albert Einstein en 1905.

Pero no fue hasta 1954 que los científicos de Bell Labs en los Estados Unidos hicieron un gran avance.

Por pura suerte, notaron que cuando los componentes de silicio estaban expuestos a la luz solar, comenzaron a generar una corriente eléctrica. A diferencia del selenio, el silicio es barato – y los investigadores de Bell Labs reconoció que también era 15 veces más eficiente.

Estas nuevas células fotovoltaicas de silicio fueron excelentes para los satélites – el satélite estadounidense Vanguard 1 fue el primero en usarlos, llevando seis paneles solares en órbita en 1958.

El Sol siempre brilla en el espacio, ¿y qué más vas a usar para alimentar un satélite multimillonario, de todos modos? Sin embargo, la energía solar fotovoltaica tenía pocas aplicaciones de servicio pesado en la Tierra misma: todavía era demasiado costosa.

Los paneles solares de Vanguard 1 producían medio vatio a un costo de innumerables miles de dólares.

A mediados de la década de 1970, los paneles solares se redondían a 100 dólares (81 euros) el vatio, pero eso todavía significaba 10.000 dólares para que suficientes paneles alimentaran una bombilla. Sin embargo, el costo siguió bajando.

En 2016 era 50 centavos el vatio y sigue cayendo rápido. Después de milenios de progreso lento, las cosas se han acelerado muy repentinamente.

Tal vez debimos haber visto venir esta aceleración.